The Value of Outdoor Play for Children

Bookmark (0)
ClosePlease login

No account yet? Register

children playing outdoor sports
Gleeful children run about unbridled, interact with peer, argue, have fun, laugh and cry in tandem.

Often  the  reason  most  of  us  remember  our  childhood  years  with  great  fondness  is  because  of  the  carefree  days  we  spent  in  free  play.  But  childhood  experiences  serve  much  more  than  mere  happy  memories  that  warm  the  cockles  of  the  heart.  They  assist  in  a  child’s  overall  development  and  go  a  long  way  in  shaping  their  adult  personalities.  Especially  outdoor  activities help  to  develop  multiple  aspects  of  a  child’s  character.  From  socialization  and  problem-solving  skills,  to  tacking  real  life  challenges – children   learn  valuable  life  lessons  through  contact  with  the  natural  world  and  interaction  with  fellow  children  outside  the  constraining  realms  of  adult  supervision.  

At  the  very  mention  of  outdoor  play,  the  image  of  a  wide  open  space  or  a  playground  with  a  colourful  jungle  gym,  slides  and  swings  comes  to  the  mind  where  gleeful  children  run  about  unbridled,  interact  with  peer,  argue,  have  fun,  laugh  and  cry  in  tandem.  These  real-life  experiences  satisfy  many  of  their  childhood  curiosities  and  teach  children  lessons  in  life  that  cannot  be  replicated  in  any  other  social  setup,  not  even  a  secure  school  or  home  environment.  An  article  by  Harvard  Health  Publishing  highlights  the  contrast  between  children  from  past  generations  who  spent  a  considerable  amount  of  their  free  time  on  outdoor  activities  and  the    children  of this age with  hardly  any  unstructured  time  since  more  emphasis  is  laid  on  scheduled  activities. It   goes  on  to  emphasise  how  imperative  outdoor  activities  and  contact  with  nature  is  for  children.

But  with  limited  access  to  such  open  play  areas  and  as  children  find  themselves  confined  and  restrained  indoors  due  to  the  current  pandemic,  physical  activity  is  on  the  decline.  It  then  doesn’t  come  as  a  surprise  that  childhood  obesity,  already  a  major  concern  among  children  worldwide,  is  only  going  to  worsen.  For  good  health  in  both  adults  and  children,  The  World  Health  Organization  and  other  similar  authorities  recommend  regular  physical  activities  with  at  least  an  hour  everyday  specifically  for  children.  Besides  the  physical  limitations  of  obesity,  it  affects  a  child’s  self-confidence  and  body-image  too,  making  them  targets  of  bullying  and  depression.  To  ensure  a  healthy  adult  lifestyle,  the  habit  must  begin  in  childhood  with  ample  opportunity  for  the  body  to  burn  excess  calories  through  active  play   like  running,  climbing  and  jumping.  These  activities  not  only  promote  body  strength,  muscle  coordination  and  motor  skills,  but  also  help  the  brain  to  develop  vital  sense  of  direction,  speed  and  height.  

John  Lubbock  has  very  rightly  said,  “Earth  and  sky,  woods  and  fields,  lakes  and  rivers,  the  mountain  and  the  sea,  are  excellent  schoolmasters  and  teach  of  us  more  than  we  can  learn  from  books.”   The  outdoors  is  a  multisensory  world  and  when  a  child  connects  with  the  outdoor  elements,  all  their  vital  senses  are  heightened.  The  sounds  of  birds,  the  wind,  the  traffic,  other  children,  touch  of  the  soil,  the  feel  of  the  warm  sun,  wet  touch  of  rain  and  cold  wind  are  exciting  things  children  must  be  allowed  to  feel  and  discover  on  their  own.  A  recent  study  in  Finland  published  in  ‘Science  Advances,’  journal  suggested  that  when  the  outdoors  are  greener,  it  also  helps  to  boost  the  child’s  body  immunity.  

children playing outside
When a child connects with the outdoor elements, all their vital senses are heightened.

A  large  body  of  research  work  suggests  outdoor  play  has  a  huge  impact  on  a  child’s  overall  development  with  multiple  evidence  that  free  outdoor  play  promotes  cognitive,  social,  physical  and  emotional  development.  The  value  of  the  outdoors  has  been  widely  recognized  by  many  educators  across  the  world,  including  our  very  own  Rabindranath  Tagore  who  advocated  intimacy  with  nature  and  social  engagement,  that  also  included  ‘method  of  nature.’  Method  of  nature  is  based  on  the  principle  of  trial  and  error  as  a  means  of  learning  where   through  experience,  discovery,  wonder  and  curiosity  children  learn  life  lessons  and  to  apply  them  in  practical  situations.  Nature  is  truly  unpredictable  and  the  spontaneous,  open-ended  play  allows  children  to  interpret  and  understand  these  phenomena  at  their  own  pace.  

The  significance  of  outdoor  play  also  includes a vital  social  atmosphere,  an  area  where  children  are connected  with  one  another  and  learn  to  support  and  care  for  their  teammates.  These  interactions  teach  them  patience,  kindness  and  empathy.  However,  a  study  published  in  Psychology  Today observed  that  this  important  and  humane  side  of  our  youth’s  personalities  is  sadly  becoming  scarce.  One  of  the  reasons  the  study  observed  for  this  was  a  decline  in  outdoor  activities  that  involved  free  play  which  lead  to  a  whopping  40  percent  drop  in  empathy  levels  that  was  seen  among  college  students  post  2000.  

John  Lubbock  has  very  rightly  said,  “Earth  and  sky,  woods  and  fields,  lakes  and  rivers,  the  mountain  and  the  sea,  are  excellent  schoolmasters  and  teach  of  us  more  than  we  can  learn  from  books.”   The  outdoors  is  a  multisensory  world  and  when  a  child  connects  with  the  outdoor  elements,  all  their  vital  senses  are  heightened.

Seemingly small,  minute  things  like  waiting  their  turn  and  giving  others  a  fair  chance  teaches  patience  and  consideration  in  children.  When  an  unwelcome  situation  arises  during  the  course  of  play,  in  the  absence  of  adults  to  mediate,  children  learn  vital  aspects  of  communication  to  resolve  their  own  differences,  and  practical  thinking.  They  also  learn  to  respect  rules,  teammates  and  boundaries.  Outdoor  activities  also  teach  first-hand  awareness.  As  a  child  it’s  imperative  to  grow  one’s  own  independent  sense  of  awareness  and  understanding  of  risks  and  challenges  to  know  how  far  one  can  push  themselves,  and  when  it’s  time  to  step  back  and  accept  a  situation  that  is  beyond  their  control.  

Children  are  known  to  spend  hours  on  things  that  catch  their  fancy  and  the  outdoor  world  is  full  of  wonders,  waiting  for  a  child  to  dive  in  and explore. It  isn’t  surprising  then  that outdoors  also  helps  to  reduce  stress  and  distraction  in  little  children,  even  those  who  find  it  a  challenge  to  concentrate.   Spending  hours  outdoors  in  the  garden,  watching  the  insects  and  animals,  enjoying  the  sunshine  and  the  rain – apart  from  these  wonder  of  nature,  being  a  small  part  of  the  large  world  order  that  is  our  outdoors,  is  eye-opening  for  children  to  develop  a  sense  of  citizenship  and  widens  their  spiritual  horizons  to  understand  their  place  and  that  of  others  in  the  universe.

Images courtesy: Pixabay

Bookmark (0)
ClosePlease login

No account yet? Register


Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *


Submit Your Content

Member Login