Close this search box.

The Wait Until Dawn

For writers, historic events have a profound impact on their compositions.
war in literature
Bookmark (0)

“Human life has always been lived on the edge of a precipice.”

For   many  of  us  reading  a  book  provides  a  welcome  escape  from  reality,  especially  in  distressing  times  like  these.  But  for  writers,  historic  events  have  a  profound  impact  on  their  compositions.  Their  works  are  not  only  a  reflection  of  their  struggle  to  comprehend  and  find  meaning  in  deranged  times,  but  have  been  a  powerful  documentation  of  the  reality  of  grim  times,  whether  it  was  the  world  wars,  political  unrest  or  natural  disasters  and  the  devastating  blow  they  dealt  to  society.

History  is  replete  with  events  of  human  suffering,  but  few  can  encompass  the  scale  and  impact  of  the  two  world  wars  when  death  and  despair  was  everywhere,  in  every  home  and  touching  every  person  who  lived  in  that  era,  and  those  to  come.  From  highlighting  and  calling  out  the  futility  of  war  to  grieving  personal  loss  and  glorifying  patriots,  literature  has  been  a  mirror  of  the  times.  One  recalls  the  heart-wrenching  words  of  doctor  John  McCrae,  the  Canadian  Lieutenant  Colonel  who  volunteered  to  serve  in  World  War  I  from  his  poem  titled,  ‘In  Flanders  Fields.’  From  the  viewpoint  of  a  fallen  soldier,  he  writes,  “In  Flanders  fields  the  poppies  blow  Between  the  crosses,  row  on  row,”.  In  a  similar  vein,  Wilfred  Owen,  Britain’s  famous  war  poet’s  poems,  ‘The  Sentry’  and  ‘Exposure,’  depict  intense  pain  and  brutality  from  his  firsthand  experience  on  the  battlefield  in  1916.  However,  on  the  contrary,  The  English  poet,  Rupert  Brooke’s  poem  titled,  ‘The  Soldier,’  written  in  1914  is  abound  with  patriotism  and  tells  of  a  bond  a  soldier  had  with  his  motherland.  

post war poet Rupert Brooke
post-war English poet Rupert Brooke

Also  around  the  same  time  a  nurse,  Vera  Brittain  penned  a  collection  of  poems  titled,  ‘Verses  of  a  V.A.D,’  which  captures  the  numerous  personal  tragedies  she  lived  through  in  France  and  Malta  during  her  three  year  stint  with  the  British  Voluntary  Aid  Detachment  when  she  lost  both  her  brother  and  fiancé  to  the  war.  Even  in  the  deepest  despair,  when  the  future  seemed  but  a  wisp  of  one’s  imagination,  humans  never  lost  hope  and  even  dared  to  love.  American  writer  Ernest  Hemingway’s  novel,  ‘A  Farewell  to  Arms’  is  considered  one  of  his  best  works  and  is  based  on  his  personal  experience  during  the  Italian  campaigns  when  he  served   in  World  War  I.  The  novel  set  in  a  gruesome  backdrop   went  on  to  become  one  of  the  best  American  war  novels  and  tells  a  tender  story  of  love  between  Hemingway  and  a  nurse  who  cared  for  him  when  he  was  brought  wounded  to  a  hospital  in  Milan.       

farewell to arms war novel
Farewell to Arms by Hemingway is one of the best American war novels

The  aftermath  of  these  world  events  are  long  lasting  and  their  accounts  can  also  be  seen  in  one  of  the  most  renowned  works  of  the  acclaimed  novelist  Virginia  Woolf.  Mrs.  Dalloway  was  set  in  those  telling  times  and  goes  on  to  show  the  post-war  trauma  and  its  impact  on  someone  who’s  lived  through  the  grief  and  terrifying  uncertainty  of  the  conflict.  While  a  war  by  far  is  a  more  compelling  enemy,  with  love  and  battles  making  for  prime  literary  themes,   Woolf  rues  the  lack  of  literary  works  on  sickness  and  disease  despite  them  adding  to  the  exacerbating  havoc  humans  have  suffered.  In  her  work,  titled  ‘On  Being  Ill,’  she  regards  the  vulnerability  that  illness  evokes  as  a  subject  that  needs  to  be  explored.  

But  Indian  born  Pakistani  writer Ahmed  Ali’s  novel  titled  ‘Twilight  in  Delhi,’  in  which  he captured  the  Spanish  Flu is  an  exception.  Although  the  account  of  devastation  is  real  and  he  calls  Delhi  “a  city  of  the  dead…” it’s  intriguing  to  read  about  how  its  people  coped.  He  wrote,  “They  made  songs  and  sang  them  and  the  leaflets  containing  them  were  sold  for  a  pice  each.” 

Twilight in Delhi cover
Twilight in Delhi is a marvelous account of early twentieth century Delhi

It’s  natural  for  any  crisis  to  make  pessimists out of humans,  but history  has  shown  in  times  like  these  we  always find  a  way  to  survive.  And  in  their  efforts  to  resist,  to  hold  on  and  not  allow  these  thoughts  to  dominate  their  existence,  some  writers  have  shown  they  can  also  create  beautiful  works  that  will  inspire  generations  to  follow.  Especially  when  the  world  seems  to  have  come  full  circle  and  once  more  we  find  ourselves  in  the  grasp  of  unprecedented  times.  William  Shakespeare  is  credited  with  creating  some  of  his  most  impressive  works,  ‘Macbeth’,  ‘King  Lear’,  and  ‘Anthony  and  Cleopatra’,  at  a  time  when the  bubonic  plague  was  raging  across  London. The  last  title  is  believed  to have been written  while  isolating  from  the  dreadful  disease.

John McCrae, the Canadian Lieutenant Colonel who volunteered to serve in World War I from his poem titled, ‘In Flanders Fields.’ From the viewpoint of a fallen soldier, he writes, “In Flanders fields the poppies blow Between the crosses, row on row,”.

Another  example  of  an  everlasting  impression  a  pandemic  leaves  on  a  writer’s  craft   can  be  seen  in  C. S.  Lewis’s  experience  of  the  deadly  tuberculosis  outbreak  and  how  it  shaped  the  renowned  Anglo-Irish  writer’s  future  works.  According  to  elder  brother  W.H.  Lewis,  when  the  Lewis  brothers  found  themselves  confined  indoors,  the  experience  wasn’t  all  wasted. It  worked  as  a  creative  stimulus  and  shaped  their  perspective,  especially  evident  in  the  great  writers’ later works.  

warren and cs lewis war in literature
Lewis brothers - Warren and Charles

Closer  home,  it  would  be  unfair  not  to  acknowledge  the  steadfast  positivism  and  faith  that  Rabindranth  Tagore  not  only  advocated  through  his  works,  but  he  also  had  been  a  living  example  of  how  the  human  spirit  was  unbroken  in  times  of  personal  tragedies.  One  particularly  touching  instance  of  coping  with  the  inevitable comes  to mind,  when  his  son  suffering  from  cholera was  on  the  verge  of  death.  As  he  recounts  the  last  moments  with  him,  he  wrote,  “At  a  particular  point  of  time,  my  mind  seemed  to  float  in  a  sky  where  there  was  neither  darkness  nor  light,  but  a  profound  depth  of  calm…’

Today,  when  the  mind  is  restless,  fearful  and  anxious,  it  feels  surreal  to  revisit  their  works  that  not  only  act  as  a  catalyst  to  rekindle  positive  thoughts,  it  gives  us  hope  that  as  humans,  we  have  overcome  in  the  past,  and  must  keep  faith.  

Image courtesy: Wikimedia Commons and Pinterest

Lesley D. Biswas is a freelance writer and children’s author based in Kolkata. Her interests include nature, bird photography and cricket.

Weekly Newsletter

Enjoy our flagship newsletter as a digest delivered once a week.

By signing up, you agree to our User Agreement and Privacy Policy & Cookie Statement.

Read More

Subscribe to get newsletter and to save your bookmark