Close this search box.

The Era of Sports Women

Not long ago there were only a handful of noteworthy female names like P.T. Usha, Anju Bobby George, Karnam Malleswari, Rani Rampal who would come
Indian sports women
Bookmark (0)

Have  you  ever  wished  you  were  born  in  a  different  era?  I  often  do  as  I  witness  the  landscape  of  women’s  sport  quickly  changing.  These  are  exciting  times  for  sports women  especially  in  India.  Had  I  expressed  my  desire  to  take  up  cricket  as  a  profession  in  this  era,  it  wouldn’t  have  been  frowned  upon  or  brushed  aside  without  even  a  family discussion.  But  in  those  days  sport  as  a  career  option  wasn’t  very  lucrative  or  glamorous  even  for  men,  let  aside  women.  World  over,  the  nature  and  purpose  of  women’s  sport  was  largely  meant  to  be  recreational  and  informal.  Women  were  expected  to  play  solely  for  entertaining  themselves  with  no  rules  governing  play  and  no  competitiveness  whatsoever.  

Not  long  ago  there  were  only  a  handful  of  noteworthy  female  names  like  P.T.  Usha,  Anju  Bobby  George,  Karnam  Malleswari,  Rani  Rampal  who  would  come  to  one’s  mind.  But  in  the  recent  past  many  more  names  have  been  added  to  the  illustrious  list  of  Indian  women  achievers  like  Sania  Mirza,  Anjum  Chopra,  Saina  Nehwal,  Jhulan  Goswami,  Sakshi  Malik,  Mithali  Raj,  Mary  Kom,  PV  Sindhu,  Mirabai  Chanu,  Manu  Bhaker  to  name  just  a  few  who  have  brought  laurels  to  the  nation.  Not  only  have  they  become  household  names,  our  sports women  are  inspiring  a  whole  generation  of  young  girls  and  boys  who  hopefully  will  take  up  sport  as  a  profession.  And  the  most  recent  win  of  the  inaugural  Women’s  Under  19  T20  World  Cup  by  our  women  in  blue  comes  at  a  perfect  time  after  the  Board  of  Control  for  Cricket  in  India  announced  the  Women’s  Premier  League  in  cricket,  which  kicks  off  in  March  2023  and  is  being  seen  as  another  significant  moment  in  the  history  of  women’s  sport  in  India.    

sports women in India
Women’s Under 19 T20 World Cup winning squad

A  brief  look  back  in  time  confirms  that  women  have  always  shown  an  inclination  towards  physical  activities.  In  Odyssey,  one  of  his  most  acclaimed  literary  works  of  the  8th  century  BCE,  Homer  mentions  Princess  Nausicaa  and  her  handmaidens  engaged  in  playing  ball  on  the  river  bank  of  Scheria  close  to  where  Odysseus  is  asleep.  In  ancient  India  outdoor  activities  for  women  included  polo,  hunting  and  water  sports  which  were  nothing  more  than  a  hobby  and    pastime.  In  was  only  in  the  1800’s  and  later  in  early  1900’s  with  the  formation  of  athletic  clubs  in  New  York  and  New  Orleans  in  which  tennis,  bowling,  croquet  and  archery  became  popular  sporting  activities  among  women  that  we  see  a  gradual  shift  come  about  around  the  idea  of  women  participating  in  competitive  sports.  

At  the  1900  Olympic  games  women  for  the  first  time  competed  and  were  only  allowed  in  the  categories  regarded  as  feminine  sport.  Gradually  and  in  subsequent  Olympic  Games  more  events  were  included  that  saw  the  number  of  female  athletes  competing,  swell  considerably.  World  War  II  was  an  important  period  for  women  in  the  United  States   when  along  with  the  men,  women  too   joined  either  the  military  service  or  the  workforce.  This  furthered  the  movement  for  women’s  equal  rights  as  more  and  more  women  began  to  believe  that  if  they  were  able  to  compete  in  the  workforce  they  were  also  likely  to  succeed  in  the  athletic  fields.  

Later  in  1972,  Title IX  of  the  Omnibus  Education  Act  was  enacted  by  United  States  Congress  with  an  aim  to  ensure  equal  higher  educational  opportunities  for  both  male  and  female  students,  but  it  proved  to  be  a  colossal  step  towards  the  increase  in  women’s  participation  in  sports.

Women's Singles Tennis 1908 Olympics
Women’s Singles Tennis final at1908 London Olympics

Interestingly,  closer  home,  physical  fitness  along  with  female  education  played  a  significant  role  in  the  empowerment  of  women  revolutionaries  in  Bengal.  The  culture  of  physical  training  gained  momentum  during  the  British  rule  with  a  number  of  schools  and  colleges  providing  girls  with  the  opportunity  to  participate  in  activities  like  badminton,  swimming,  tennis  and  cycling  while  the  local  clubs  and  gymnasiums  trained  them  in  traditional  art  forms  and  combat  techniques  like  lathi  khela  (traditional stick fighting) and  dagger  fighting  that  was  meant  to  provide  them  with  self-defence  skills  crucial  for  those  looking  to  engage  in  revolutionary  activities.   

Also read: A Voyage Through Tide & Time 

There’s  no  doubt  that  sport  has  a  wide  range  of  benefits  on  young  girls  from  improving  their  immunity  system  to  cutting  down  on  chances  of  chronic  illnesses  that  strike  later  in  life.  According  to  the  Women’s  Sports  Foundation (WSF),  participation  in  sports  not  only  boosts  both  physical  and  mental  health  but  also  lowers  levels  of  depression.  In  times  when  social  media  leads  to  comparison  anxiety  among  the  youth,  girls  and  women  who  played  sport  reported  better  self-confidence  and  body  esteem  with  an  overall  positive  body  image.  Yet,  despite  these  resounding  evidence  the  number  of  girls  participation  in  sport  is  still  low  with  studies  by  the  WSF  showing  that  by  age  fourteen,  girls  drop  out  of  sport  at  a  rate  which  is  two  times  that  of  boys.   

While  good  infrastructure  and  sport  facilities  are  a  must,  it  takes  more  than  that  to  interest  young   girls  in  a  sport.  During  their  formative  years  children  need  a  role  model  to  look  up  to  and  if  that  happens  to  be  a  sports women  of  national  or  international  acclaim,  there’s  a  good  chance  young  girls  will  be  inspired  to  follow  in  her  footsteps.   And  just  like  we  celebrate  the  success  stories  of  our  male  superstars,  we  need  to  celebrate  the  women  in  sport  too,  to  make  it  attractive  and  a  viable  career  option.   Also,  taking  girls  to  local  sporting  events  of  state  and  national  level  can  whet  their  appetite  for  the  sport.  Encouraging  girls  to  take  part  in  sports  is  the  first  step,  but  to  ensure  they  don’t  drop  out  one  needs  to  take  into  account  the  challenges  girls  encounter  on  the  playing  field.  If  you  want  sport  to  become  her  way  of  life,  when  enrolling  a  young  girl  in  a  sports  facility  make  sure  she  feels  safe  and  the  playing  environment  is  fair.  

Images courtesy: Wikimedia Commons

Lesley D. Biswas is a freelance writer and children’s author based in Kolkata. Her interests include nature, bird photography and cricket.

Weekly Newsletter

Enjoy our flagship newsletter as a digest delivered once a week.

By signing up, you agree to our User Agreement and Privacy Policy & Cookie Statement.

Read More

Subscribe to get newsletter and to save your bookmark