Close this search box.

Teaching Children Ethical Values

Children must also have ideal role models they can emulate. Whether it’s a sportsman, a superhero, a celebrity or their own parents and guardians. One
David miller proteas
Bookmark (0)

No account yet? Register

In October 2022  Proteas  batsman  David  Miller took to social media to share his grief over the demise of a child. His followers quickly speculated that it was his daughter and  went  berserk  condoling  him  on  the  terrible  loss. As  if  that  wasn’t  bad  enough,  multiple  news  outlets  picked  it  up  and  without  taking  time  to  verify  the  authenticity  of  the  news,  further  misreported  it.  It was later discovered that she was Miller’s die-hard fan and suffering from cancer.  The unfortunate incident  tells  us  a  lot  about   who  we  have  become  as  humans  and  the  culture  we  are  propagating.  From  Miller’s  social  media  post  it  was  more  than  evident  that  the  child  was  close  to  him,  and  her  loss  had  left  him  devastated.  In  such a time  of  bereavement,  the  last  thing  he  would  have  expected was  to  address  this  kind  of  situation.  

I  can  understand  the  urgency  of  media  houses  to  break  the  news  and  the  cut-throat  competition  that  digital  platforms  face  to  be  the  first  to  do  so,  but  I  will  never  understand  nor  will  I  accept  it  at  this  cost.  This  isn’t  the  first  time  that  ‘fastest  finger  first’  has  got  digital  news  platforms  in  a  terrible  tangle.  And  sadly  it  will  not  be  the  last.  But  who  cares  about  a  fellow  human’s  mental  condition  when  the  stakes  are  so high.   For  haven’t  we  come  to  believe  that  being  the  first  is  what  only  counts  and  so  in  this  case,  to  be  the  first  to  report  a  story  or  as  it  turned  out,  misreport  it – preceded  everything.      

The  root  of  this  is  partly  our  cultural  fixation  with  the  coveted  position.  Our  celebration  of  the  one  that  comes  first  is  so  obvious  that  second  or  any  number  next,  seems  inconsequential,  and  is  equated  to  failure.  From  childhood,  the  most  formative  years  of  a  child’s  life,  the  importance  of  being  first  is  emphasised,  or  should  I  say  overemphasised.  And  as  children  it  doesn’t  take  them  long  to  learn  that  coming  first  means  accolades  and  rewards,  more  love  and  appreciation  from  elders  in  the  family,  elevation  of  status  within  extended  kin  and  a  place  of  pride,  sometimes  even  envy,  amongst  neighbours.  So  much  so  that  everything  seems  fair  in  the  race  for  getting  up  there.  

Since  there’s  so  much  riding  on  getting  to  this  position,  apart  from  the  short  routes,  there’s  always  the  risk  of unethical  practice  creeping  in  as  well.   And  who  better  than  authors  can  testify to the  pressures  of  the  numbers  game  and  what  it  entails.  Every  single  day  one  is  reminded  via  a  social  media  DM  how  unsuccessful  we  are  as  professionals  and  how  all  our  hard  work  that  goes  into  writing  a  book  comes  to  naught  unless  the  book  is  number  one  on  some  or  all  of  the  many  lists  that  rank  books.  This  well-wisher  then  offers  an  irresistible (for  those  who  aren’t  morally  strong  or  ethically  sound)  opportunity  for  paid  reviews  with  even  a  choice  to  write  our  own  review  and  select  a  star  rating  of  our  choice.      

From childhood, the most formative years of a child’s life, the importance of being first is emphasised, or should I say overemphasised. And as children it doesn’t take them long to learn that coming first means accolades and rewards, more love and appreciation from elders in the family, elevation of status within extended kin and a place of pride, sometimes even envy, amongst neighbours.

After  all, our  individual  choice  is  what  it  all  ultimately  comes  down  to!  

Dr.  Bruce  Weinstein,  popularly  known  as  ‘The  Ethics  Guy,’  and  author  of  the  book  titled,  Is  It  Still  Cheating  if  I  don’t  Get  Caught,   believes  that  an  individual’s  conduct  and  the  way  one  chooses  to  act,  determine  who  they  are.   I  remember  one  of  my  first  lessons  in  honesty  was  in  the  classroom  when  our  Hindi language teacher  shared  with  us  the  popular  ‘kettle’  story  in  which  a  young  Gandhiji  refuses  to  cheat  when  he  doesn’t  know  how  to  spell  ‘kettle’ and  rather  gets  the  spelling  wrong  than  follow  his  teacher’s  prompt,  who  wants  his  students  to  make a  good  impression  upon  the  Educational  inspector  on  a  school  visit.  

So  while  the  end  outcome  is  important,  the  means  matters  as  much  and  this  principle  children  need  to  imbibe  from  an  early  age.  In  an  article  on  about  the  importance  of  teaching  children  ethical  behaviour,  Michael  Josephson,  Joseph  &  Edna  Josephson  Institute  of  Ethics’  founder  and  President,  emphasises  on  the  role  of  parents  in  this  regard  and  their  need  to  define  family  values  and  reinforce  them  for  children  to  follow.  While  laying  out  the  road  map  to  a  child’s  goal  in  life,  parents  must  stress  on  cornerstones  such  as  values  and  ethics  that  build   a  child’s  character.  One  way  to  do  that  is  to  shift  the  focus  from  ‘reward  for  result’  to  ‘reward  for  effort,  perseverance  and  family  values’.  When  these  virtues  are  celebrated  with  as  much  enthusiasm  as  we  celebrate  their  achievements,  children  grow  up  believing  in  their  value.

Bruce Weinstein book
An individual’s conduct determine who they are.

In  his  book  Dr.  Weinstein  advocates  living  ethically,  terming  it  the  ‘only  way  to  live  well’,  and  goes  on  to  suggest  an  easy  way  to  ensure  children  choose  to  do  right  over  wrong.  He  outlines  five  basic  ideas,  which  he  calls,  ‘Life  Principles’  that  include  avoiding  harm,  making  things  better,  being  fair,  being  loving  and  respecting  others –  the  foundation  that  will  guide  children  in  conducting  themselves  with  honesty  and  fairness.    

Children  must  also  have  ideal  role  models  they  can  emulate.  Whether  it’s  a  sportsman,  a  superhero,  a  celebrity  or  their  own  parents  and  guardians.  One  must  remember  that  children  do  as  they  see.  So  as  grownups,  one  has  to  be  conscious  of  the  impression  they  are  leaving  while  making  their  own  life  choices  while  dealing  with  colleagues,  family  or  friends  in  the  presence  of  children.  If  children  get  the  idea  that  it’s  okay  to  fake  things,  to  take  the  short  route  because  that  entails  less  work  or  to  resort  to  foul  play  to  achieve  success – there’s  a  good  chance  they  will  make  the  same  choice  in  their  life. 


Image courtesy: Amazon

Lesley D. Biswas is a freelance writer and children’s author based in Kolkata. Her interests include nature, bird photography and cricket.

Weekly Newsletter

Enjoy our flagship newsletter as a digest delivered once a week.

By signing up, you agree to our User Agreement and Privacy Policy & Cookie Statement.

Read More

Subscribe to get newsletter and to save your bookmark