Close this search box.

The Significance of Migratory Birds

Bar-headed geese fly over the frozen Himalayas when the temperature can freeze exposed flesh as they make their astonishing high-altitude migration to wintering grounds in
migratory birds at lake Chilika in Odisha India
Bookmark (0)

No account yet? Register

Come  winter  and  bird  enthusiasts  like  me  get  excited.  It’s  the  season  when  migratory  birds  arrive  in  our  part  of  the  world.  Lakhs  of  birds  flock  from  Europe,  Russia,  Mongolia  and  Central  Asia  and  other  distant  lands  to  descend  at  our  parks,  gardens,  wetlands   and  water  bodies.   Even  in  urban  areas  like  Kolkata,  it’s  a  mesmerising  sight  to  watch  the  Eurasian  wryneck,  Siberian  Rubythroat,  Bluethroat  and  Desert  Wheatear  forage  alongside  the  local  resident  birds  for  a  brief  period,  enriching  the  avian  diversity  of  our  locality.  

To  imagine  that  a  bird  foraging  in  your  backyard  could  have  been  in  Europe  or  Siberia  some  time  back,  is  indeed  thrilling!  And  considering  the  challenges  some  of  these  migratory  birds  encounter  along  their  arduous  migratory  routes  make  them  even  more  admirable.  For  instance  Bar-headed  geese  fly  over  the  frozen  Himalayas  when  the  temperature  can  freeze  exposed  flesh  as  they  make  their  astonishing  high-altitude  migration to  wintering  grounds  in  India.  Long-distance  migrants  like  the  Little  Stint,  a  small  wader  bird  that covers  roughly  11,000 km,  flying  all  the  way  from  the  Arctic  to  winter  here.  

Desert Wheatear migratory bird
Desert Wheatear is commonly sighted during winters in India

The  exciting  migratory  season  begins  around  September-October  when  migratory  birds  start  arriving,  our  diverse  landscapes  and  climate  conditions  making  the  country  a  suitable  wintering  ground  for  a  variety  of  species  who  spend  the  winter  here  and  head  homeward  the  following  spring.  Every  year  along  with  the  usual seasonal  visitors,  a  few  new  species  pique  our  interests.  This  year  has  been  no  different.  Among  the  3.5  lakh  migratory  birds  that  include  Greylag  Geese,  Pochards,  Mallards,  Gharwals,  Common  tails  and  Pintails  to  arrive  at  the  lakes  and  wetlands  of  Kashmir,  the  Whooper  Swan  has  been  sighted  at  Hokersar  wetland.  At  Odisha’s  Chilika  lagoon,  the  largest  wintering  site  of  our  country,  the  Mongolian  gull  has  been  sighted  this  year  along  with  over  a  million  birds  recorded  here.  

Birds  unable  to  adapt  to  the  elements  of  weather  migrate  to  avoid  the  harsh  conditions  of  colder  regions.  As  daylight  period  becomes  shorter  and  the  supply  of  food  at  their  breeding  sites  begins  to  get  scarcer,  birds  know  it’s  time  to  make  the  long  journey,  mostly  at  night  guided  by  celestial  bodies.  They  follow  regular  flyways  to  ensure  proper  refuelling  and  rest.  The  wintering  sites  these  birds  choose  depend  on  their  specific  needs  like  suitable  nesting  and  feeding  grounds  which  mostly  include  wetlands,  grasslands,  forests  and  water  bodies.  Over  the  years  these  wintering  sites  become  their  favourite  haunts  and  for  bird  enthusiasts,  conservationists  and  researchers  who  record  census  and  study  migratory  patterns  of  birds,  they  know  where  they  can  find  a  specific  species. 

bar-headed geese spotted at Hetampur in West Bengal
Bar-headed geese spotted at Hetampur in West Bengal, India

Since  these  birds  return  year-after-year  some  of  these  wintering  sites  begin  to  be  identified  with  specific  avian  visitors.  Like  Pulicat  Lake  spanning  across  parts  of  Tamil  Nadu   and  Andhra  Pradesh  is  popular  for  the  Greater   Flamingo,  so  is  Nal  Sarovar  Bird  Sanctuary  in  Gujarat.  Chilika  is  significant  for  geese,  gulls,  terns  and  ducks.  Some  years  back  the  critically  endangered  Siberian  Crane  wintered  at  Bharatpur  Keoladeo  National  Park.  Similarly  Purbasthali  of  West  Bengal  with  its  wetland  and  agricultural  fields  make  it  possible  to  sustain  a  healthy  mix  of  migratory  species  as  well  as  resident  birds  and  is  immensely  popular  with  birdwatchers  looking  to  get  a  glimpse  of  the  beautiful  Red-crested  Pochard.  Such  lakes  and  reserves  are  not  only  tourist  hotspots  and  prime  attractions  for  birdwatchers  who  seek  to  enjoy  the  enormous  bird  diversity,  they  also  attract  poachers.  It  has  been  seen  in  the  past  that  an  effective  way  to  stop  poaching  is  to  involve  the  local  community  in  the  conservation  plan  to  protect  the  biodiversity  of  their  locality.  Such  sensitization  has  not  only  led  to  decrease  in  poaching,  the  residents  have  become  active  agents  of  conservation. 

migratory birds at Santragachi Jheel in West Bengal, India
Migratory birds at Santragachi Jheel in West Bengal, India

While  migratory  birds  are  a  delight  for  bird  lovers  they  also  have  ecological  importance  and  their  role  as  pest  control  and  seed  dispersal  agents  contribute  significantly  to  maintain  biodiversity  of  the  ecosystems  they  transverse  through  as  well  as  the  wintering  grounds  they  inhabit.  The  record  of  the  number  of  migratory  birds  in  a  particular  region  is  also  an  indicator  of  the  health  of  surrounding  environment  and  impact  of  climate  change  in  that  particular  place.  For  instance,  this  year  the  increase  in  number  of  migratory  birds  at  Santragachi  Jheel  in  West  Bengal  indicates  better  health  of  the  water  body  and  has  been  a  reason  for  celebration  among  bird  enthusiasts  and  conservationists.    

There  is  a  close  correlation  between  climate  change  and  migratory  species  distribution  over  a  particular  region.  Since  temperature  change  can  directly  impact  the  food  source  migratory  species  depend  upon,  birds  often  find  themselves  out  of  sync  with  these  elements  of  the  ecosystem  when  they  arrive.  Also,  with  erratic  season  changes  it  becomes  difficult  for  birds  to  recognise  the  cues  and  to  properly  time  their  migration.  What  makes  migratory  birds  even  more  vulnerable  is  that  they  might  alter  their  timing  of  migration,  but  the  plants  and  organisms  they  rely  on  for  sustenance  at  their  breeding  and  wintering  sites,  for  that  matter  even  stop-over  sites,  do  not  do  so.  The  stress  migratory  birds  face  was  highlighted  in  the  global  status  report  on  Bird  Species  and  Climate  Change  in  2006  which  raised  an  alarm  and  pointed  to  shrinking  habitats  and  change  in  bird  behaviour  as  a  cause  for  concern.  The  threat  was  further  recognized  by  the  International  Union  for  Conservation  of  Nature  and  two  years  later  they  warned  of  catastrophic  consequences  which  could  lead  to  the  extinction  of  one  in  eight  bird  species  in  the  future.   

Since  migratory  birds  travel  the  world  to  be  with  us  it’s  only  befitting  that  like  perfect  hosts  we  ensure  their  safety  and  protect  their  wintering  and  stop-over  sites,  besides  being  responsible  birdwatchers  and  not  disturb  them  when  they  roost  or  during  breeding  periods.   

Images courtesy: Wikimedia Commons

Lesley D. Biswas is a freelance writer and children’s author based in Kolkata. Her interests include nature, bird photography and cricket.

Weekly Newsletter

Enjoy our flagship newsletter as a digest delivered once a week.

By signing up, you agree to our User Agreement and Privacy Policy & Cookie Statement.

Read More

Subscribe to get newsletter and to save your bookmark