Close this search box.

Déjà vu

For every individual, a scent and the memories it conjures is a unique story to tell. For many residents who have lived long enough in
the smell of moist earth triggers memories
Bookmark (0)

No account yet? Register

It’s  been  over  three  decades  now,  but  whenever  I  smell  the  intoxicating  fragrant  blooms  of  the  lady  of  the  night  that  sits  in  a  planter  on  my  balcony,  it  brings  on  an  avalanche  of  childhood  memories. Memories  of  summer  dinners  had  outside  in  the  moonlit  garden  owing  to  frequent  power  cuts,  when  our  cook  spooked  us  out  with  her  stories  of  ghosts  and  snakes  that  the  intense  scent  of  these  nocturnal  blooms  supposedly  attracted.  Isn’t  it  fascinating  how  a  particular  scent  reminds  us  of  a  past  moment  of  our  life,  of  someone  or  someplace  and  the  powerful  emotion  it  evokes  within  us  years  on? 

For  this  very  reason  renowned  American  author,  Helen  Keller  christened  smell  a  ‘potent  wizard’  that  has  the  power  to  mysteriously  transport  an  individual across  thousands  of  miles  and  many  years.  She  wrote,  “Even  as  I  think  of  smells,  my  nose  is  full  of  scents  that  start  awake  sweet  memories  of  summers  gone  and  ripening  fields  far  away,”  as  she  drew  upon  her  own  experience  where  the  smell  of  fruit  often  took  her  back  to  Tuscumbia,  her  home  in  Alabama.

lady of the night flower
The smells of lady of the night takes me back to childhood memories

Recreation of Days Bygone

This  familiar  feeling  of  déjà  vu  when  a  mere  scent  leads  to  a  vivid  recreation  of  a  serendipitous  moment  of  bygone  days  so  powerful  that  we  experience  it  almost  in  the  same  manner  we  had  done  years  ago,  comes  from  the  close  connection  the  olfactory  bulb  has  with  our  memory  and  emotions.   The  olfactory  bulb,  the  section  of  our  brain  responsible  for  smell  in  humans  is  a  member  of  the  ‘emotional  brain’  or  the  limbic  system  of  the  brain  where  functions  related  to  emotion,  memory  and  behaviour  are  also  executed.  

how the olfactory bulb works
The olfactory bulb is responsible for reception of smells in humans

When  the  receptors  in  our  nose  pick  up  a  particular  scent,  be  it  of  food,  flowers,  fruit  or  even  an  artificial  fragrance  like  a  perfume,  an  impulse  notifies  the  olfactory  bulb,  and  as  a  result  of  its  strategic  location,  the  smell  triggers  strong  and  vivid  memories,  instantly.   

This  is  why a certain odour  can  evoke  childhood  memories  and  an  emotional  experience – a   phenomenon  scientists  refer  to  as  ‘olfactory-evoked  recall’.  Since  odour-evoked  memories  can  prove  to  be  extremely  emotional,  they  also  hold  the  potential  to  impact  the  human  sense  in  multiple  ways.  From  uplifting  moods,  increasing  positive  outlook  and  reducing  stress,  scents   have  long  been  regarded  for  their  therapeutic  values  and  promoted  for  their  outcome  on  health  and  wellbeing.  Scents  like  rosemary  and  lavender  popular  with  aromatherapy  are  renowned  for  de-stressing  and  their  calming  effect.  

Scents Cut Back on Stress

We’re  all  aware  of  the  close  connection  between  nature  and  human  physiology.  Studies  over  the  years   have  shown  that  the  brain  responds  favourably  to  certain  natural  scents  like  those  of  flowers,  the  scent  of  damp  soil,  or  of  the  woods.  This  has  prompted  researchers  and  inspired  perfume  experts  to  believe  that  it  too  can  be  harnessed  to  promote  wellbeing.   According  to  a  study   at  the  Kyoto  University  of  Japan,  the  scent  of  pine  helped  cut  back  on  stress  and  anxiety  and  evoked  a  pleasant  feeling  in  those  who  took  a  walk  through  the  pine  forest.   Similarly  there’s  evidence  to  suggest  the  scent  of  fresh-cut  grass   can  help  relax  the  nerves  and  make  people  happy.  

smell of pine
The scent of pine helps cut back on stress and anxiety

While  the  chemical  released  from  leaf  volatiles  could  be  the  reason  to  induce  happiness  in  humans,  many  people  also  closely  associate  the  activity  with  pleasant  childhood  memories,  of  simple  joyful  carefree  days,  when  they  shared  the  task  of  lawn  mowing  with  family  members. 

Even  as  I  think  of  smells,  my  nose  is  full  of  scents  that  start  awake  sweet  memories  of  summers  gone  and  ripening  fields  far  away,

And  that’s  what  is  most  fascinating.  The  fact  that  it  isn’t  only  smell  that  conjures  up  a  nostalgic  picture  of  the  past,  the  response  the  human  brain  triggers  is  far  more  encompassing,  allowing  an  individual  to  experience  that  particular  moment  complete  with  its  other  components,  like  sound  and  taste.  For  French  novelist,  Marcel  Proust,  ‘the  soupcon  of  cake  in  tea,’  sent  his  mind  into  an  overdrive and  his  sensory  experience  later  came  to  be  popularly  known  as  The  Proustian  moment,  when  a  smell  triggers  a  sudden,  involuntary  rush  of  memories  from  the  past.

The Comfortable Aroma of Food

Apart  from  being  a  welcome  source  of  nostalgia,  it  is  also  true  that  scents  of  food  remind  individuals  of  seasons,  community  events  and  long-lost  family  members,  some  even  of  their  motherland.  There  is  a  close  relationship  between  food  and  the  sense  of  belonging.  This  is  especially  evident  with  comfort  foods,  that  are  not  enjoyed  solely  for their familiar taste, but  their  relationship  with  the  individual  that  results  in  a  strong  emotion  of  warmth  and  identity.  

smell of fresh bread
Aroma of certain foods trigger happy memories

That’s  why  the  aroma  of  certain  foods  trigger  happy  memories  of  past  moments  when  the  food  was  consumed  in  the  comfort  of  homes,  surrounded  by  loving  and  caring  family  or  at  a  community  gathering  with  familiar  faces  of  hometown  giving  a  strong  sense  of  security  and  belonging. It is one of the  reasons why  traditional  meals  are  often  considered  as comfort  food  to  many  a  lonesome  soul.  

smell of cake
the aroma of freshly baked plum and fruit cakes from surrounding confectionaries, remind people of the days of yore

For  every  individual,  a  scent  and  the  memories  it  conjures  is  a  unique  story  to  tell.  For  many  residents  who  have  lived  long  enough  in  Kolkata  and  the  city  is  ingrained  deep  within   their  soul,  this  experience  is  probably  shared.  When  they  happen  to  take  a  stroll  down  Park  Street  around  yuletide,  the   aroma  of  freshly  baked  plum  and  fruit  cakes  from  surrounding  confectionaries,  are  sure  to  remind  them  of  the  days  of  yore  and  of  Christmas  celebrations  this  city  was  once  so  popular  for.  As  the  memories  of  those  olden  days  kindle  brightly  and  warm  the  cockles  of  their  heart,  they  would  probably  also  recall  with  equal  clarity  the  sound  of  the  bands  and  live  music  playing  from  restaurants  and  bars  with  a  flashback  of  heart-warming  community  bonhomie.  

That’s  how  intense  a  scent  can  be.  Mostly  comforting,  and  always  emotional!

Images courtesy: Pexels, Pixabay and Pinterest

Lesley D. Biswas is a freelance writer and children’s author based in Kolkata. Her interests include nature, bird photography and cricket.

Weekly Newsletter

Enjoy our flagship newsletter as a digest delivered once a week.

By signing up, you agree to our User Agreement and Privacy Policy & Cookie Statement.

Read More

Subscribe to get newsletter and to save your bookmark