Close this search box.

Listen to Nature’s Heartbeat

Birds can produce two notes at once and it’s also fascinating how birds alter their singing to impress mates.
singing Robin bird
Bookmark (0)

No account yet? Register

As  a  child  I  remember  my  mum  telling  me  a  story  about  a  bird  that  forgot  its  song  and  it  had  made  me  wonder  how  silent  nature  would  be  if  birds  ever  happen  to  lose  their  ability  to  sing.  Birdsong  is  one  of  the  most  soothing  sounds  of  nature.  Since  most  of  us  have  grown  up  listening  to  birds  sing,  our  mind  automatically  perceives  the  melody  as  reassuring  and  safe,  and  author  Julian  Treasure  of   the  book  titled  Sound  Business,  who  believes  birdsong  relaxes  the  body  and  stimulates  the  mind  feels  people  should  be  concerned  when  birds  stop  singing.  

Earlier  this  year  a  worrisome  report  was  published  in  the  journal – Proceedings  of  the  Royal  Society  B,  a  study  regarding  the  regent  honeyeater,  a  critically  endangered  species.  In  the  study  it  was  noted  that  owing  to  their  dwindling  numbers,  a  few  male  birds  of  this  species  of  songbirds  were  found  to  be  in  danger  of  losing  their  song  since  this  seriously  impede  them  from  listening  to  their  ancestors  or  other  birds  of  their  species,  sing.   To  imagine  a  world  devoid  of  birdsong  is  a  frightful  prospect  not  only  for  people  like  me  who  wake  up  early  just  to  listen  to  natures  music.  Birdsong  is  an  integral  part  of  the  human  psyche.  

People  closely  relate  to  the  melody  of  birdsongs  and  respond  in  many  different  ways  depending  upon  their  association  with  the  bird  species.  While  a  certain  bird  call  can  remind  someone  of  their  carefree  childhood  days  or  a  visit  to  a  particular  wildlife  park  where  they  sighted  the  lifer  and  heard  it  sing  for  the  first  time – it  can  also  have  deeper  cultural  implications,  one  that  stirs  the  human  soul.  Folklore  passed  down  to  an  individual  by  family  elders  can  leave  an  indelible  mark  upon  the  mind  regarding  how  they  perceive  the  bird’s  song. As  a  result  of  this  perception  one  can  feel  a  range  of  emotions  when  one  hears  a  familiar  bird  sing. 

singing bird
The outcome of a bird's song on the human mind also depends upon the kind of bird

For  instance  the  way  the  British  perceive  the  robin,  dates  back  many  centuries  to  a  tale  about how  the  little  bird,  then  brown  in  colour,  helped  baby  Jesus  stay  warm.  As  the  bird  fanned  a  dying  fire  with  its  wings  to  keep  the  flames  alive, its  breast  got   scorched  and  turned  red.  As  a  result  of  this  selfless  act  the  coming  generations  began  to  associate  the  robin  and  its  presence  with  happiness,  peace  and  sacrifice.  On  the  other  hand  the  Romans  dreaded  the  hoots  of  owls  and  considered  it  to  be  a sign  of  death  after  an  owl  had  supposedly  foretold  the  death  of  emperors  Julius  Caesar  and  Augustus.  However,  the  same  bird  is  regarded  as  a  symbol  of  wisdom  and  luck  in  some  other  cultures,  including  Hindu  mythology  where  it’s  the  vehicle  of  goddess  Lakshmi.

The  relationship  between  the  arrival  of  the  pied  cuckoo  and  the  onset  of  the  monsoon  season  in  the  subcontinent  is  well  known  as  farmers’ delight  when  they  hear  this  bird  call.  And  thanks  to  the  the  popular  fairy  tale  titled,  ‘The  Nightingale’  by  Hans  Christian  Andersen,  in  which  the  nightingale’s  song  saves  the  emperor  from  imminent  death,  the  nightingale’s  song  is  regarded  as  pleasing  and  rejuvenative. 

On the other hand the Romans dreaded the hoots of owls and considered it to be a sign of death after an owl had supposedly foretold the death of emperors Julius Caesar and Augustus. However, the same bird is regarded as a symbol of wisdom and luck in some other cultures, including Hindu mythology where it’s the vehicle of goddess Lakshmi.

The  outcome  of  a  bird’s  song  on  the  human  mind  also  depends  upon  the  kind  of  bird.  While  musical  and  melodious  calls  are  found  to  be  soothing,  loud  and  raucous  calls  can be annoying.  When  it  comes  to  how  birds  produce  their  song,  it’s  interesting  to  note  that  the  melodious  birdsong  is  highly  structured  unlike  the  short  and  less  rhythmic  bird  call.  Birds  can  produce  two  notes  at  once  and  it’s  also  fascinating  how  birds  alter  their  singing  to  impress  mates.  Ornithologists  observed  a  distinct  change  in  the  male  white-throated  sparrow’s  song  a  few  decades  ago  and  it  was  found  to  develop  a  new  tune  and  change  its  beat.   Few  years  down  the  line,  the  new  song  caught  on  with  the  younger  males  of  the  species  when  these  birds  flew  to  newer  territories,  making  the  new  version  hugely  popular.  

Just  like  with  humans,  noise  too  impacts  birds  singing.  Birds  are  known  to  adjusts  their  pitch  to  overcome  traffic  noise  and  other  background  sound,  so  when  the  noise  levels  dropped  during  the  pandemic,  a  study  suggested  that  birds  too  changed  their  vocal  repertoire.  An  article  published  in  Forbes  reporting  the  findings  of  researchers  from  the  University  of  Tennessee,  Knoxville  studying  the  impact  of  noise  on  birdsong  revealed  interesting  facts.  According to the report,  the  white-crowned  sparrows were  found  to  sing  at  a  lower-amplitude  and  with  a  distinct  improvement  in  the  quality  of  their  singing,  as  they  no  longer  had  to  compete  with  traffic  noise  and  sang  more  softly.  

Birds  sing  for  various  reasons,  but  the  main  purpose  of  a  bird’s  song  is  to  define  territory  and  to  attract  a  mate,  which  is  why  it  doesn’t  come  as  a  surprise  that  most  singing  is  done  by  the  male  of  the  species.  This  disparity  is  more  evident  in  the  temperate  zones,  while  in  the  tropics  one  can  find  female  birds  as  vocal  as  the  male,  with  some  even  duetting.   Regardless  of  who  sings  and  for  what  reason,  the  loss  of  birdsong  can be  fatal  for  a  species  like  it’s  proving  to  be  with  the  regent  honeyeater,  making  it  difficult  for  these  birds  to  find  a  mate.

For  humans  the  mellifluous birdsongs  are  well  documented  to  have  multiple  health  benefits  from  boosting  wellbeing,  reducing  stress  and  helping  people  rejuvenate  by  restoring  their  focus  and  attention.  No  wonder  Schiphol  Airport  of  Amsterdam  plays  birdsong  in  their  lounge  to  help  travellers  relax.  Birdsongs  connect  us  with  nature  and  give  us  a  welcome  break  from  urban  trappings.  And  for  me,  birdsong  is  nature’s  heartbeat.  

Lesley D. Biswas is a freelance writer and children’s author based in Kolkata. Her interests include nature, bird photography and cricket.

Weekly Newsletter

Enjoy our flagship newsletter as a digest delivered once a week.

By signing up, you agree to our User Agreement and Privacy Policy & Cookie Statement.

Read More

Subscribe to get newsletter and to save your bookmark