Close this search box.

Music for the Soul

Like with most Anglo-Indians I grew up on a steady dose of Ronnie Milsap, Neil Diamond, Kenny Rogers, Patsy Cline and Tanya Tucker, but later
music for the soul
Bookmark (0)

Like  David  Levithan  once  said,  “Music  is  everywhere.  It’s  in  the  air  between  us,  waiting  to  be  sung.”  There isn’t a  life  that  hasn’t  been  touched  by  some  form  of  music.  Historical  evidence  of   prehistoric animal  bone  flutes,  percussion instruments made from wood  and  stone  suggests  that  music  has  always  been  an  integral  part  of  human  life. We  have  used  music  to  communicate,  to  bond,  to  celebrate  the  glory  of  god,  as  a  form  of  art  to  enrich  the  soul,  for  entertainment  and  rejuvenation  in  the  courts  of  kings.  Since  music  also  appeals  to  everyone,  be  it  an  unborn  child  in  the  mother’s  womb  or  a  person  suffering  from  Alzheimer’s,  over  the  ages  we  have  used  it  to  good  effect.      

Ancient  civilizations  acknowledged  the  therapeutic  values  of  music  and  were  some  of  the  first  to  put  it  in  regular  practice.  The  Romans  who  used  music  to  treat  psychological  disorders  believed  that  music  could  assuage  grief,  alleviate  pain  and  strengthen  the  spirit.  Renowned  Chinese  philosopher,  Confucius  was  of  the  opinion  that  it  could  improve  blood  circulation,  hearing  and  eyesight.  Post  World  War  II,  hospitals  in  the  U.S  sought  the  assistance  of  musicians  to  heal  soldiers  suffering  from  emotional  trauma.  The  founder  guru  of  the  Sikh’s,  Guru  Nanak  used  music  to  spread  his  message  among  the  masses.  And  it  was  the  human  voice  that  dominated  compositions.  Troubadours  and  Trouveres  of  the  early  11th century  popularised  music  and  storytelling  and  spread  their  compositions  far  and  wide  connecting  people  from  all  around  the  world.   

paleolithic flute
Flute made of bone from the paleolithic age.

Nothing  transcends  cultures  as  seamlessly  as  music  does.  Often,  when  words  fall  short,  the  heart  speaks  through  music,  a  language  that  everyone  tends  to  understand  irrespective  of  their  cultural  identity.  According  to  a  study  by  Harvard  Scientists  who  examined  music  associated  with  behaviour  like  lullabies,  love  and  dance  tracks,  hymns  and  healing  songs,  they  found  that  owing  to  their  musical  features  people  were  able  to  connect  with  these  songs  across  cultures  and  society,   helping  them  conclude  what  Henry  Wadsworth  Longfellow  said,  “Music  is  the  universal  language  of  mankind.”    

There  is  no  denying  that  music  is  therapeutic  and  has  multiple  health  benefits  that  range  from  improving  the  quality  of  life  and  enhancing  our  cognitive  functions  to  being  good  for  our  mental  and  physical  well-being.  Since  listening  to  music  stimulates  almost  all  regions  of  the  brain,  strengthening  the  brain  pathways  and  keeping  them  active,  it  also  keeps  our  brain  alert  and  healthy.  Music  therapy  has  proved  efficient  in  treating  conditions  like  autism,  substance  abuse  and  depression,  among  others.  It’s  not  a  surprise  then  that  music  has  come  to  our  rescue  when  we’re  down  and  need  an  instant  mood  booster.  According  to  research  listening  to  our  favourite  song  or  music  can  trigger  a  release  of  dopamine,  a  neurotransmitter  that  plays  a  role  in  how  we  perceive  music  and  makes  listening  to  music  a  pleasurable  and  rewarding  experience  for  humans,  something  even  Pythagoras  must  have  believed  in  back  then  when  he  recommended  its  use  in  anger  management  and  depression.  

One  of  the  most  popular  uses  of  this  mood-lifting  property  of  music  has  been  seen  in  alleviating  stress  and  anxiety.  Since  stress  is  an  overwhelming  feeling,  heart  rate  quickens  and  blood  pressure  goes  up.  Music  is  known  to  impact  the  emotional  centre  of  the  brain  and  research  suggests  that  listening  to  the  right  kind  of  music  can  lower  cortisol  levels  and  release  endorphins.  Since  our  emotional  equilibrium  has  a  direct  impact  on  our  sleep  pattern,  stress  along  with  the  physical  symptoms  that  come  with  it,  like  anxious  thoughts,  bad  mood  and  depression,  tend  to  cause  delay  in  falling  asleep  and  can  even  lead  to  poor  sleep.  So  by  overcoming  these  obstructions  music  not  only  helps  induce  sleep,  it  also  improves  sleep  efficiency,   making  it  more  restful.  Classical  music  with  a  slow  beat,  meditative  and  nature  sounds  that  include  gurgling  water  and  sprinkling  rain  against  the  windowpane,  are  popular  in  aiding  sleep,  along  with  instruments  like  piano,  Indian-stringed  instruments,  flutes  and  drums. 

Whether  it’s  the  wind  whistling  through  the  leaves,  the  pitter-patter  of  raindrops  or  the  tong-tong  of  a  coppersmith  barbet  chiselling  out  a  nest  in  the  tree  trunk  – all  have  musical  overtones  and  everyone  is  free  to  tune   to  whichever  they  find  soothing.  The  tempo,  melodies,  lyrics  and  rhythm  triggers  a  range  of  emotional  responses  in  humans  and  the  key  is  to  choose  the  right  music  for  desired  effects.   And  even  if  you  don’t  actively  listen  to  music,   there  are  many  other  ways  to  incorporate  music  into  your  daily  life.  Soothing  background  music  doesn’t  come  in  the  way  of  any  tasks,  not  even  work.  You  can  also  combine  music  with  your  daily  activities  like  up-tempo  music  can  be  played  during  physical  workouts,  you  can  play  your  favourite  playlist  when  commuting,  on  your  morning  walk,  while  cooking,  doing  household  chores;  basically  every  monotonous  activity  can  be  enlivened  with  a  little  beat.  

While  some  studies  claim  that  a  person’s  taste  in  music  can  give  away  important  facets  of  their  personality,  others  have  gone  on  to  highlight  a  wide  range  of  variables  that  can  influence  our  taste  in  music  at  a  particular  point  of  time,  like  background,  sex, culture,  situation,  mood  and  location.  Like  with  most  Anglo-Indians  I  grew  up  on  a  steady  dose  of  Ronnie  Milsap,  Neil  Diamond,  Kenny  Rogers,  Patsy  Cline  and  Tanya  Tucker,  but  later  in  my  teens  found  myself  gravitating  towards  Indian  popular music  and  Kishore  Kumar  and  Pankaj  Udhas  became  my  favourite  singers  whenever  I  needed  a  soulful  tune.  After  I  came  to  Kolkata,  I  was  introduced  to  the  beautiful  gamut  of  Tagore’s  Rabindra  Sangeet.   Needless   to  say  a  few  of  them  now  feature  on  my  current  playlist  alongside   renditions  by  Sanjay  Manjrekar,  sportsman  turned  commentator  who  also  has  a   mellifluous  voice!

Images courtesy: Pixabay & Wikimedia Commons

Lesley D. Biswas is a freelance writer and children’s author based in Kolkata. Her interests include nature, bird photography and cricket.

Weekly Newsletter

Enjoy our flagship newsletter as a digest delivered once a week.

By signing up, you agree to our User Agreement and Privacy Policy & Cookie Statement.

Read More

Subscribe to get newsletter and to save your bookmark