Close this search box.

The Magic of Christmas Cake

The simple oats porridge evolved, as people began to improvise by adding spices, honey and dried fruit, especially plums or prunes and it transformed into
christmas cake
Bookmark (0)

Traditions  are  the  essence  of  every  festival.  Having  spent  my  growing  up  years  in  Jharkhand’s  McCluskiegunj,  once  known  as  the  homeland  of  the  Anglo-Indian  community  of  this  country;  when  I moved  to Calcutta,  (it  was  yet  to  be  rechristened  Kolkata), I  was  averse  to  spending  Christmas  in  this  big,  new  city.  Residents  and  neighbours  tried  to  comfort  me  with  tales  of  the  grand  Christmas  celebrations  Calcutta  is  known  for owing  to  this  city’s  prominent  stature  during British rule.  And  while  I  was  enthralled  by  the  fascinating  stories  of  the  festival’s  colonial  legacy,  especially  of  the  legendary Christmas  ball  hosted  in 1938 by Lord Brabourne,  Governor  of  Bengal,  to  which  he  invited  140  guests,  all  comprising nobility  and  the  total  bill of the  extravagant  supper  amounted  to  a  whopping  5,296  Rupees  that  included  850  eggs,  330 roasting  fowls,  hundreds  of  bottles  of  drinks,  among  other  food  and  beverages,  and  despite  their  promise  that  unlike  those  feasts  that  were  enjoyed  only  by  the  cream  of  society,  Bada  Din  in  this  city  offers  something  for  everyone – I  wasn’t  sure  if  it  would  have  what  I  was  looking  for,  that  mattered  most  to  me.

For  I’d  come  from  a  place  where  this  festival  provided  our  small,  close-knit  Anglo-Indian  community  an  occasion  to  bond  and  it  wouldn’t  be  an  exaggeration  to  say  that  it  made  us  feel like  a  large,  extended  family.  It  was  a  time  when  our  homes  didn’t  only  resonate  with  Christmas  carols  and  from  the  cheers  of  feasting  and  merrymaking,  but  also  jingled  with  those  voices  we’d  waited  all  year  long  to  hear,  when  family  and  friends  returned  from  faraway  lands  where  they  either  lived  or  worked.  And the cold  Christmas  evenings  of   McCluskiegunj  felt  much  warmer  in  the  company  and  the  embrace  of  these  loved  ones.  

Christmas celebration
Cold Christmas evenings of McCluskiegunj felt warm in the company of loved ones.

Now,  after  living  two  decades  in  this  city,  I  have  to  admit  that  Christmas  in  Kolkata  is  special  in  its  own  right  and  has  provided  everything  that  I’d  ever  wanted,  even  more!  And  the  years  that  followed,  much  like  other  city  denizens  for  whom  the  tradition  of  bringing  home  plum  cake  from  Flurys  or  rum  balls  and  macaroons  from  the  Nahoum  and  Sons,  the  popular  Jewish  family  bakery,  remains  an  integral  part  of  the  celebrations – I’ve  enjoyed  another  ritual  that  also  happens  to  be  a  highlight  of  this  city’s  celebrations.  And  it  tends  to  make  me  somewhat  nostalgic.   

Since the festivities  in  Kolkata  are  very  inclusive,  celebrated  amongst  families,  friends  and  neighbours, irrespective  of  which  community  one  belongs  to,  the  tradition  of  baking  and  sharing  homemade cake  came  as  a  heart-warming  ritual  that  took  me  back  to  those  wonderful  days  when  the whole  family  came  together to lend  my Grandma  a  helping hand as she undertook elaborate  and  painstaking  baking before Christmas  that  resulted in some of the most scrumptious goodies that the  entire  community  savoured  during Christmas time.  

Christmas is a time for baking.

However,  the  tradition  of  baking  and  sharing  Christmas  cake  wasn’t  always this popular  worldwide,  especially  not  how  we  visualised  it  to  be.  According  to  one  story, Christmas  cake  goes  back  to  the  Twelve  Days  of  Christmas  celebrations  when  it  was  customary  to  eat  rich,  fruit  and  nut  cake  at  the  Twelfth  Night  party.  Another  story  traces  its  origin  to  the mediaeval  times  when  the  English  ate  porridge  on  the  eve  of  Christmas  after  fasting  all  day  and  before  they  feasted. The  simple  oats  porridge evolved, as people began  to  improvise  by  adding  spices,  honey  and  dried  fruit,  especially  plums  or  prunes  and  it  transformed  into  the  more  popular  Christmas  pudding.  Further,  with  time  and  the  introduction  of  new  ingredients,  oats  gave  way  to  flour  to  which  now  eggs  and  butter  was  added  along  with  an  assortment  of  exotic  dried  fruit  and  the batter  was  placed  in  a  muslin  cloth  and  boiled.  Those  who  could  afford  ovens, began to bake this  batter.  

Christmas  cake  came  to  India  way  back  in  1883.  According  to a  story  published  by The  Telegraph,  Murdoch  Brown,  a  British  planter  in  charge  of  a  cinnamon  plantation  arrived  with  a  rich  plum  cake  from  England  and  asked  a  local  baker  of  Kerala,  named  Mambally  Bapu  to  recreate  a  cake  that  tasted  like  the  one  he  had  just  given  him  to  sample.  That  led  to  the  baking  of  the  first  Christmas  cake  by  an  Indian.  

Christmas cake came to India way back in 1883.
Christmas cake came to India way back in 1883.

Grandma’s  fruit  cake  baking  preparation  began  a  month  in  advance,  beginning  with  a  trip  all  the  way  to  the  nearest  town  Ranchi,  over  60  kilometres  away  to  source  the  ingredients.  It  was  imperative  that  the  primary  ingredients  which  were  dried  fruits  like  currants,  sultanas,  raisins  and  cherries  along  with  plums  soak  in  brandy  or  rum  for  at  least  three  weeks  to  infuse  the  flavours  that  give  the  cake  warmth,  or  as  some  want  to  believe,  to  bring  good  fortune.  Most  fruit  cakes follow  a  similar  procedure  and  those  who  bake  will  know  how  crucial  it  is  to  maintain  these  steps. 

Grandma’s  baking  ensured  that  every  family  member  had  an  important  part  to  play.  And  just  like  when  all  the  ingredients  in  exact  measure  blend  together  to  produce  the  perfect  cake,  when  our  family  members  baked  Christmas  cake  under  her  wing,  it  became  our  very  own  family  tradition.  Years  later,  when  we  recreate  the  family  recipe  that  we  did  together  back  then,  and  as  we  sit  in  our  individual  homes  in  different  cities,  some  in  countries  far  away,  enjoying  these  slices  of  rich,  dark  plum  cake,  it  works  like  an  invisible thread  that  magically  binds  us  together.

Baking  and  sharing  Christmas  cake  isn’t  a  mere  tradition. It’s  a story  our  family  cherishes  and  relives  with  every  celebration! 

Images courtesy:

Lesley D. Biswas is a freelance writer and children’s author based in Kolkata. Her interests include nature, bird photography and cricket.

Weekly Newsletter

Enjoy our flagship newsletter as a digest delivered once a week.

By signing up, you agree to our User Agreement and Privacy Policy & Cookie Statement.

Read More

Subscribe to get newsletter and to save your bookmark