Close this search box.

A Time to Celebrate

On the first day of the month of Chaitra of the Hindu calendar the Hindus of Karnataka, Andhra Pradesh and Telangana celebrate Ugadi or Telugu
Puthandu Prasadam
Bookmark (0)

Springtime  is  when  nature  is  at  its  gorgeous  best  and  if  there’s  anything  that  comes  close  to  such  beauty  and  exuberance,  it’s  the  host  of  festivals  celebrated  across  India  around  this  time  of the  year.  Much  like  the  colourful  spring  blooms  from  bright  yellow  Indian  laburnum,   fiery  orange  flame  of  the  forest,  mauve-blue  jacaranda  to  crimson  silk  cotton  flowers – the  celebration  of  these  communities  present  a  perfect  amalgamation  of  our  rich  and  vibrant  cultural  diversity.  

On  the  first  day  of  the  month  of  Chaitra  of  the  Hindu  calendar  the  Hindus  of  Karnataka,  Andhra  Pradesh  and  Telangana  celebrate  Ugadi  or  Telugu  New  Year,  a  day  they  believe   the  universe  was  created  by  Lord  Brahma.  It  corresponds  to  the  day  Gudi  Padwa  is  celebrated  by  the  Maharashtrains  and  Konkanis   for  whom  the  day  marks  when  Lord  Brahma  restored  order  and  justice  after  a  catastrophic  natural  disaster  with  another  story  in  Hindu  mythology  mentioning  it  as  the  victory  celebration  of  Lord  Rama  over  Ravana. 

However  communities  of  West  Bengal  and  Assam  regard  the  first  day  of  Baisakh  month  as  the  beginning  of  a  new  year,  and  celebrate   the  day  as  Poila  Baisakh  and  Bohag  Bihu,  respectively. It’s  believed  that  Mughal  emperor  Akbar  fixed  a  day  to  collect  harvest  tax  each  year  that  began  to  be  celebrated  as  Poila  Basiakh.  A  day  or  two  earlier,  on  the  13th  of  April  each  year,  except  after  every  36  years  when  it’s  celebrated  one  day  later,  the  Sikhs  across  Punjab  and  Haryana  celebrate  the  harvest  festival  of  Baidakhi,  also  Sikh  new  year’s  day.   And  for  the  Malayali  Hindus  in  Kerala,  the  harvest  festival  of  Vishu,  on   the  first  day  of   the  Malayalam  month  of  Medam  marks  new  year,  while  Puthandu,  Tamil  new  year,  is  observed  on  the  first  day  of  Chithirai  month  of  the  Tamil  calendar  which  also  falls  on  or  around  14  April  every  year.   

Ugadi thali
Offerings on Ugadi include Ugadi Pachadi a sweet-sour-bitter concoction

Each  community  might  have  their  own  unique  rituals  to  celebrate  the  auspicious  day  but  the  common,  underlying  objective  is  to  usher  in  a  prosperous  new  year  and  an  abundant  harvest  season.  So  whether  it’s  food  ingredients  or  items  used  to  perform  the  ceremonial  rituals,  each  has  a  special  significance.  The  hoisting  of  Gudi  or  Brahma’s  flag  on  Gudi  Padwa  is  meant  to  ward  off  evil  and  the  bamboo,  kalasha,  a  piece  of  yellow  or  saffron  coloured  cloth  garlanded  with  flowers,  mango  leaves  on  top  of  which  neem  leaves  and  sugar  crystals  are  placed  which make  up  the  Gudi  are  all  believed  to  bring  good  fortune  and  dispel  negativity.   The  offering  of  ‘Vishukanni’  which  is  prepared  a  day  before  Vishu  by  setting   holy  books,  gold,  flowers,  fruit  and  a  host  of  other  items  in  an  Uruli,  placed   in  the  puja  room,  similar  to  the  auspicious  tray  of  fruit,  ornaments,  currency  and  flowers  set  on  the  eve  of  Puthandu  and  meant  to  be  sighted  first  thing  on  new  year’s  morning – the  purpose  of  both  is  to  bring  good  luck  and  abundance  to  their  respective  communities.

puthandu motif from Sri Lanka
A colourful Puthandu floor motif from Sri Lanka

Being  the  first  day  of  the  year,  communities consider  the  day  to  be  auspicious  and  ideal  for  new  ventures  and  on  Poila  Basiakh  Bengalis  offer  prayers  to  Lord  Ganesha  and  Goddess  Lakshmi  and  shops  and  businesses  start  a  fresh  accounts  register  to  mark  the  beginning  of  a  new  financial  year.  For  Assamese,  with  Bohag  Bihu  begins  the  harvesting  season and  a  string  of  traditions  span  days  which  include  the  celebration  of  livestock,  household  deities,  handlooms,  farming  equipment,  domestic  animals  and  culminate  with  the  popular  Bihu  dance  and  Bihu  Geet, all  meant   to  invoke  the  blessing  of  the  gods  for  a  good  harvest.  And  while  Baishaki  might  be  known  for  the  rambunctious  celebrations  of  colourful  Bhangra  and  Gidda  dances  and  showcase  of  martial  arts  skills  by  the  youth,  it  also  has  religious  significance  for  the  Sikh  community  who  celebrate  the  establishment  of  the  Khalsa  Panth  by  Guru  Gobind  Singh,  the  Tenth  Sikh  Guru  with  religious  processions  of  the  holy  book  called  Nagar  Kirtan,  and  pay  their  respects  to  the  Khalsa  and   Guru  Granth  Sahib.  

No  celebration  is  complete  without  traditional  dishes  and  the  ingredients  of  these  customary dishes   and  their  varied  flavours  that  symbolize  the  bitter-sweet  experiences  of  life  have  some  striking  similarities  across  communities.  Like  raw  mango,  tamarind,  salt,  green  chillies,  neem  leaves,  jaggery  and  water  that  constitute  the  six  flavours  of  Ugadi  Pachadi  are  similar  to  that  of  Mangai-pachadi   which  is  again  a  combination  of  raw  mango,  neem,  red  chillies,  jaggery  and  mustard  and  is  consumed  on  Ugadi  and  Puthandu,  respectively.  The  varied  flavours  of  the  Malayali  Sadhya   that  include  special  traditional  dishes  like  Vishu  Kanji,  Vishu  Katta,  Toran  apart  from  an  assortment  of  others  like jaggery  coated  banana  chips,  pickles,  vegetable  stir-fry,  curries  and  rice  dishes  too  symbolize  the  different  emotions  of  life.  

Various  versions  of  kheer,  India’s  popular  milk  and  rice  pudding  are  eaten  across  communities  like  on  Gudi  Padwa   apart  from  the  customary  tender  neem  leaves,  Puran  Poli,  Srikhand  and  Kaju  Modak;  Kanangachi  kheer,  Konkani’s  version  of  kheer  made  from  sweet  potato,  coconut  milk,  rice  and  jaggery   is  consumed.  Meethe  Peeley  Chawal,  Punjab’s  take  on  kheer  is  also  part  of  their  sumptuous  Baisahki  feast  alongside  traditional  dishes  like  Kesar  Phirni,  Lassi,  Chhole  Bhature,  Achari  Mutton,  Chicken  Saagwaala  and  others.   And  Joha  Saulor  Payox  along  with traditional  dishes  like  Jalpan,  Pitha,  Laru,  Masoor  Tenga  and  Sagolir  Mangxo  complete  the  feast  on  Bohag  Bihu.  The  Bengali’s  festive  platter  is  a  lavish  spread  of  regular  favourites  like  Aloo  Dum,  Chanar  Kalia,  Dhokar  Dalna,  Begun  Bhaja  alongside  specials  that  include  Kosha  Mangsho,  Ilish  Paturi,  Chingri  Malai  Curry  and  an  array  of  desserts.  

Baisakhi festival in Punjab
Baisakhi festival in Punjab

Spring  festivals  are  not  only  a  time  to  come  together  and  celebrate  our  culture,  heritage  and  community  spirit,  they’re  important  reminders  that  we  owe  our  existence  to  mother  nature,  our  source  of  sustenance.              

Images courtesy: Wikimedia Commons

Lesley D. Biswas is a freelance writer and children’s author based in Kolkata. Her interests include nature, bird photography and cricket.

Weekly Newsletter

Enjoy our flagship newsletter as a digest delivered once a week.

By signing up, you agree to our User Agreement and Privacy Policy & Cookie Statement.

Read More

Subscribe to get newsletter and to save your bookmark