Close this search box.

A Race Against Time

The latest State of the World’s Birds report estimates a decline in the population of as many as 48 per cent of the birds worldwide,
black naped pheasant pigeon bird
Bookmark (0)

When  a  bird  goes  extinct  it  doesn’t  only  disappear  forever  from  the  Earth,  along  with  the  irreparable  loss  to  wildlife  and  nature,  it  becomes  a  mystery  for  future  generations  who  are  left  with  no  other  source  except  specimens  in  museums,  historical  observations  and  lived  experiences  passed  down  from  their  ancestors  to   interpret  the  magnificent  creature  that  once  inhabited  their  world.  And  while  species  going  extinct  isn’t  new,  the  rate  at  which  this  is  happening  is  rather  dramatic,  especially when  it  comes  to  birds.  Threats  to  birds  include  climate  change  and  human  interference  like  logging,  agriculture,  hunting  and  trapping,  invasive  avian  species  and  other  forms  of  habitat  destruction  which  is  driving  many  species  to  extinction.  The  latest  State  of  the  World’s  Birds  report  estimates  a  decline  in  the  population  of  as  many  as  48  per  cent  of  the  birds  worldwide,  with  almost  1,409  species  at  the  risk  of  going  extinct.

In  one  of  their  most  recent  successes,  around  late-September this  year,  they  rediscovered  the  Black-naped  Pheasant-Pigeon,  lost  for  140  years.  The  bird  was  described  first  in  1882  by  scientists  and  hadn’t  been  documented  since.  And  although  it  hadn’t  been  officially  declared  extinct  by  the  International  Union  for  the  Conservation  of  Nature,  the  bird  remained  elusive  to  humans  and  was  listed  along  with  other  avian  species  on  the  ‘lost  birds’  list.  So  when  Jordan  Boersma, co-leader  of  the  Search  for  Lost  Birds  expedition  team  first  saw  the  image  of  the  bird  recorded  on  the  camera  traps  on  Fergusson  Island,  Papua  New  Guinea,  he  equated  the  moment  of  thrill  to  that  of  discovering  a  ‘mythical  creature,’ in  a  story  published  by  Audubon  in  which  the  postdoctoral  researcher  at  Cornell  Lab  of  Ornithology  recounted  his  extraordinary  rediscovery.  While  this  certainly  comes  as  fantastic  news  to  nature  lovers  and  the  birding  community  alike,  and  apart  from  an  immediate  effort  focused  on  preserving  its  habitat  to  keep  it  from  going  extinct,  rediscovery  of  such  bird  species  once  considered  lost  holds   more  significance  than  one  can  imagine.  

cebu flowerpecker bird
In 1959, the Cebu Flowerpecker was considered extinct.

Over  the  ages  a  number  of  avian  species  worldwide  that  have  been  tantalising  scientists,  keeping  them  guessing  about  their  existence,  or  nonexistence  have  made  for  fascinating  stories  like  that  of  the  Storm-petrel.  For  over  150  years  New  Zealand’s  Storm-petrel, (Fregatta  maoriana),  one  of  the  smallest  seabirds  was  thought  to  have  gone  extinct  until  a  possible  sighting  made  on  25th  January,  2003  off  Mercury  Islands,  New  Zealand.  Its  presence  was further  confirmed  months  later  by  two  British  birders  in  the  Hauraki  Gulf.   Some  birds  are  rare  and  have  been  successful  in  evading  researchers  for  decades,   like the  Damar  Flycatcher  (Ficedula  henrici),  a  forest-dependent  bird  native  to  a  small  island  in  Indonesia.   First  documented  in  1898,  a  single  specimen  of  the  bird  that  was  collected  by  Heinrich  Kuhn,  for  Walter  Rothschild,  a  British  banker  was  kept  in  a  museum  and  only  in  2001,  a  survey  of  Damar  revealed  that  the  flycatcher  had  a  considerable  widespread  population  and  was  not  as  vulnerable  as  considered.   

Laysan honeycreeper
Laysan Honeycreeper painted by John Gerrard Keulemans.

In  1959,  the  Cebu  Flowerpecker,  Dicaeum  quadricolor,  a  bright,  four-coloured  passerine  bird  was  considered  extinct.  This  bird,  native  to  the  Philippines’  island  of  Cebu,  was  presumed  to  have  gone  extinct  after  all  the  forest  comprising  its  natural  habitat  was  cleared.  Its  remarkable  rediscovery  happened  in  1992  and  it’s  now  in  the  Critically  Endangered  category  of  the  International  Union  for  Conservation  of  Nature  list.  While  closer  home,  the  Himalayan  Quail last  recorded  in  1876  and  found  in  Uttarakhand  is  still  waiting,  either  to  be  rediscovered  or  to  disappear  forever  if  that  doesn’t  happen  in  time.

Himalayan quail extinct bird
The Himalayan Quail spotted first in 1876 is most likely a lost species.

Losing  a  species  of  birds  isn’t  alone  about  a  species  disappearing  altogether  from  amongst  us  or  that  our  children  will  never  see  or  interact  with  a  beautiful  living  creature  that  walked on  our  planet.  According  to  reports  published  in  the  journal  named  Current  Biology,   researchers  have  warned  about  the  far-reaching  implications  a  species’  extinction  has  both  on  other  bird  species  as  well  as  the  ecosystem.  Bird  species  play  a  key  role  in  seed  dispersion,  pest  control,  are  vital  to  pollination  and  clean  up  waste  that  helps  to  preserve  the  ecosystem  and  maintain  the  delicate  balance  which  human  and  other  wildlife  depend  upon  and  the  extinction  of  any  one  of  these  species  can  lead  to  termination  of  either  of  these  services.  Furthermore,  as  extinctions  happen  scientists  fear  that  it  will  lead  to  a  loss  of  unique  physical  characteristics  or  morphological  diversity  in  birds – a  result  of  their  evolution  as  birds  adapt  to  their  ecosystems,  leaving  those   surviving  more  physically  similar  to  one  another  as  species  lose  trait  and   phylogenetic  diversity.

As  the  change  in  biodiversity  quickens  and  every  day  a  new  species  is  either  becoming  critically  endangered  or  going  extinct  with  a  whopping  1  million  of  total  8  million  plant  and  animal  species  now  at  a  risk  of  extinction,  according  to  a  UN  report – this  is  turning  out  to  be  a  race  against  time.    

Images courtesy: Wikimedia Commons

Lesley D. Biswas is a freelance writer and children’s author based in Kolkata. Her interests include nature, bird photography and cricket.

Weekly Newsletter

Enjoy our flagship newsletter as a digest delivered once a week.

By signing up, you agree to our User Agreement and Privacy Policy & Cookie Statement.

Read More

Subscribe to get newsletter and to save your bookmark