Close this search box.

What’s in a name?

hobbies bird watching
Bookmark (0)

No account yet? Register

Hobbies  are  one  of  the  most  common  new  year  resolutions the  world  over.  With  an  array  to  choose  from,  there’s  one  for  everyone.  Whether  you  take  up  a  new  one  or  indulge  in  your  favourite  old  pastime,  hobbies  promise  a  mental  escape  from  a  world  fraught  with  uncertainties.  But  so  often  these  very  enjoyable  activities  you  are  passionate  about,  become  an  obsession.  Then,  instead  of  helping  you  unwind,  they  end  up  adding  to  your  stress-load. Just  like  it  happened  to  me  last  year  after  I  decided  to   take  up  birding  as  a  hobby.  I had  set  myself  a  goal  to  capture  all  the  200  species  sighted  in  my  locality.  

It  started  off  well  with  many  migratory  birds  sighted  around  our  place.  One  morning,  as  soon  as  I  returned  from  bird  watching,  like  all  amateur  birders,  I  hastily  transferred  the  image  of  a  new  bird  I’d  sighted.  While  I’m  adept  at  identifying  garden  and  forest  birds,  grassland  and  wetland  birds  aren’t  yet  my  forte.  But  how  hard  can  it  be  to  identify  a  bird?  Given  the  internet  provides  infinite  possibilities with  public  communities  available  for  all hobbies, I  imagined  that  would  be  easy.  Unlike  my  family  who  consider  social  networking  a  waste  of  time,  I’m  a  firm  believer  in  its  utility  and  efficacy.  And  here  was  a  chance  to  prove  it.  

hobbies bird watching bengal bush lark
The Bengal Bush Lark. Or was it something else?

I  started  by  googling  ‘Birds  of  Rajarhat,’  the  place  of  my  new  sighting.  An  image  of  the  striated  grassbird  on  a  reputed  facebook  birding  group  of  Rajarhat  resembled  my  find.  But  with  so  many  options  at  my  fingertips,  I  decided  to  get  a  second  opinion. I  uploaded  the  image  on  twitter,   and  tagged  a  few  experts  I  interact  with  regularly. Within  minutes  if  not  seconds,  I  would  receive  a  confirmation  and proudly  add  my  new  find  to  my  birding  list.  Like  with  most  social  networking  platforms,  the  response  was  prompt.  It  belonged  to  the  beautiful  bush  lark  species. 

“Bush  lark!”  I  mumbled,  squinting  over  both  images  that  appeared  identical.  I’d  barely  recorded  bush  lark  in  my  birding  journal,  when  another  notification  popped  up. 

An  image  of  the  striated  grassbird  on  a  reputed  facebook  birding  group  of  Rajarhat  resembled  my  find.  But  with  so  many  options  at  my  fingertips,  I  decided  to  get  a  second  opinion.

“It’s  the  Bengal  bush  lark,”  I  declared  over  the  phone  to  the  family  member  in  whose  presence  I’d  photographed  the  bird.  He  too  had  a  few  birder  friends  with similar hobbies.  He  was  keen  to  share  our  new  find with them.  Quite  chuffed  at  having  sighted  my  first  Bengal  bush  lark,  my  daily  chores  felt  like  a  breeze,  until  a  notification  from  him  culled  my  verve.  Apparently,  his  source  identified  it  as  a  grass  pipit!  And  knowing  his  birding  repertoire,  and  since  we  share  the  same  birding  haunts,  it  meant  he’d  seen  it  in  bird.  

“Grass  pipit!”  I  repeated  to  myself.  For  some  unfounded  reason  that  name  didn’t  have  a  proper  ring  to  it.  Even  the  words  felt  awkward  on  my  tongue.  How  was  that  possible? But  of  course  it  could’ve  been  a  grass  pipit.  Now  this  wasn’t  just  a  mistaken  bird  identification,  my  social  n network  standing  was  on  the  line.  I’d  scouted  the  world and got  experts  to  weigh  in.  I  wasn’t  going  to  let  a  local  birder  dismiss  my  sources  just  because  he’d  seen  the  bird  with  his  own,  birding  eyes.   I  quickly  uploaded  more  images  from  all  the  angles.  The  friendly  bird  had  allowed  me  to  capture  it from different angles.  I hoping  that  its  ear  coverts,  lores,  supercilium;  basically  any part  to  substantiate  the  claim that it was a bush  lark.  

hobbies bird watching grass pipit
A Grass Pipit! Really?

Suddenly,   I  wanted  it  to  be  nothing  more  but  a  bush  lark.  It  felt  as  if  my  ancestors  had  been  pursuing  this  species  for  centuries,  and  now  at  last,  I’d  sighted  it.  Bengal,  Indian,  Indochinese,  even  Jerdon’s  bush  lark  would  suffice.   And  as  I  became  more  frantic,  from  distribution  maps  of  the  various  bush  lark  species  across  India,  to  ways  to  identity  them;  benevolent  users  pointed  me  to  every  imaginable  page.  With utmost  gratitude  I  clicked  on  the  link  that  read,  how  to  distinguish  between  the  Indian  and  Jerdon’s  bush  lark.  For  I  wasn’t  going  to  even  consider  anything  other  than  a  bush  lark!  

Given  all  the  specifications  available  on  the  website,  an  experienced  birder  could  easily  identify it  by  its shape,  length  of  its  tail,  bill,  legs,  toe,  claw  or  streaks.  But  far  from  being  able  to  figure  out  features  from  feathers,  I  was  never  good  at  spotting  differences  either.  And  the  equivocal  exercise  left  me  addled.  

Coming  from  a  place  abound  in  nature  and  wildlife, choosing birding as one of my hobbies  came  naturally.  I  have  always  enjoyed  my  cuppa  with  an  early-morning birdsong  or one  at  sundown.  So  far  it  had  been  an  unsullied  pleasure.  Hitherto  I  got  more  serious  and  wanted  to  name  each  bird  I’d  photographed.  This  absolutely  exhilarating  moment  in  which  I’d  sighted  a  lifer,  was  losing  its  inherent  charm. Just  like  so  many of our beautiful  experiences.  We  choose  to  complicate  when  we  try  to  find  deeper  meaning  in  them  or  attempt  to  hold  onto  them,  forever.  Many  times  the  real  pleasure  of  life  is experienced  outside  the  constraints  of  targets  and  beyond  the  boundaries  of  goals.  It lies in  fleeting  moments  of  surprise  over  which  we  have  no  control,  nor  hold!           

I  decided  I’d  had  enough.  There  was  no  way  I  was  going  to  allow  a  name  to  mess  up  my  whole  experience.  So,  to  put  an  end  to  the  misery,  I  put  my  trust  in  technology.  I  uploaded  the  image  to  an  image  identifying  website.  And  guess  what…turns  out,  it’s  a  Savannah  sparrow.  Even  me,  with  my  limited  birding  knowledge  knew  that  bird  wasn’t  any  kind  of  sparrow.  And  while  my  efforts  might  have  been  otiose  in  identifying  the  new  bird,  it  was  apparent   I  wasn’t  alone. 

Image courtesy: Wikimedia Commons,

Lesley D. Biswas is a freelance writer and children’s author based in Kolkata. Her interests include nature, bird photography and cricket.

Weekly Newsletter

Enjoy our flagship newsletter as a digest delivered once a week.

By signing up, you agree to our User Agreement and Privacy Policy & Cookie Statement.

Read More

Subscribe to get newsletter and to save your bookmark